【科普】哥吉拉、巨齒鯊等遠古巨獸萬年後復甦:現實裡冰封在永凍深海的不死生物可能存在嗎?

孫艾莉

深藏在永凍層之下,3萬年後開花結果

俄羅斯科學院 (Russian Academy of Sciences) 土壤科學-物化及生物問題研究所 (Institute of Physicochemical and Biological Problems in Soil Science) 團隊,在永凍層下約 20~40英尺深 (約 6~12 公尺) 處,發現了 70 個松鼠洞穴。洞穴裡儲藏有成千上萬種的植物種子,這些種子已經被深藏了 3 萬年之久。

大衛基利欽斯基 (David Gilichinsky) 是其中一位參與這項研究的科學家。他從洞穴中拿了一些被冰封的狹葉蠅子草 (學名 Silene stenophylla) 的植物胎座(placental,果實內生長種子的地方,又稱植物胎盤)組織,與他的同事一起成功地重新種出這些古代植物。這些植物甚至還能夠開花結果,繁衍出下一代。

被冰封的狹葉蠅子草 (學名 Silene stenophylla)

研究團隊注意到,這些被復育的古代植物,與現存的型態有點差別。古代植物產生更多的芽、生根成長的速度則較慢。這些差異明確地指出,植物做出了特定的適應行為,以利在冰河時期生存。研究人員希望藉由這樣的經驗,在實驗室裡去復活其他的植物物種,來增加我們對自然選擇 (natural selection,又名「天擇」)的理解。

在動物世界裡,能夠從冰凍狀態甦醒過來的,可不是只有水熊蟲。動物們各有獨門祕技去面對寒冷,有些會遷移、有些會挖地洞、還有一些會進入冬眠,降低新陳代謝,直到環境轉好,有利生存。

 

說到在凜冬生存,沒人能比木蛙 (Wood Frog) 強 — 雖然這邊所用的「生存」二字不太符合事實。在氣溫降至冰點時,木蛙就會隨之凍結。當整個凍結完成的時候,木蛙將沒有心跳,沒有大腦活動,沒有呼吸,什麼都沒有。

而當春天到來,氣溫回暖之時,木蛙便開始解凍,到處吃蟲蟲,健康活跳跳。

木蛙之所以能做到這一點,是因為青蛙的血液裡含有特殊的蛋白質。這些核蛋白 (nucleating proteins) 能抽出青蛙體內細胞中的水分,使這些水分不會在細胞內形成破壞性的晶體。在抽出水份的同時,青蛙的肝臟會產生葡萄糖 (glucose) ,取代水分注入細胞內,以避免細胞塌陷。

阿拉斯加的冰凍樹蛙 (圖片:Wildlife Cameraman)

藉由這樣的運作機制,讓青蛙不會因為凍傷而導致體內組織受損。根據加拿大卡爾頓大學 (Carleton University) 生物化學教授肯尼斯史托利 (Kenneth Storey) 所說:

「當心臟重新開始跳動後,將會像幫浦一樣把血液打至動物的全身上下,讓牠復甦,之後牠會開始吞嚥、呼吸、跳躍。因此當動物被解凍後,需要一點時間才能重新運作身體機能。」

顯然,極度低溫對人類來說是致命的,但對其他生物來說可不一定。只要體內組織可以良好保存,被冷凍後並不一定會死亡。

雖然目前發生冰凍在永凍層之下的生物並非電影當中的龐然巨獸。不過人類應當反思,我們是如何對待地球自然環境的,以免未來真的有巨大怪獸自冰層甦醒,便是朝人類反撲之日。

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