【科普】哥吉拉、巨齒鯊等遠古巨獸萬年後復甦:現實裡冰封在永凍深海的不死生物可能存在嗎?

孫艾莉

哥吉拉 II 怪獸之王》 (Godzilla: King of the Monsters) 是傳奇影業 (Legendary Pictures) 所推出的第三部「怪獸宇宙」電影,前兩部分別為《哥吉拉》 (Godzilla) 和《金剛:骷髏島》 (Kong: Skull Island) 。《哥吉拉 II 怪獸之王》電影裡透露哥吉拉是一種名為「泰坦巨獸」的大型生物之一,是一種保護地球生命的存在。之後,我們也看到摩斯拉 (Mothra) 、拉頓 (Rodan) 、和三頭巨龍基多拉 (Ghidorah) 被冰封在冰層內,等待著必然的復甦。

我們可以想像,這些巨獸們經歷著牠們的生命週期 — 醒來後以暴力破壞一切,重置世界的面貌,之後重歸蟄伏,等待牠們被再次需要的時機到來。

巨齒鯊》 (The Meg) ,由傑森史塔森 (Jason Statham) 和雷恩威爾森 (Rainn Wilson) 主演,也在講述相似的故事。但這裡所出現的龐然巨獸不是虛構的大型蜥蜴,而是曾於遠古時期真實存在,但現已滅絕的史前生物巨齒鯊 (megalodon) 。這些都不是第一部把「史前生物等待甦醒並對人類展開復仇」當成主題的電影,像約翰卡本特 (John Carpenter) 所執導的《突變第三型》 (The Thing) ,也與人類在冰層裡發現外星怪物有關。這些電影演出了深藏在人們內心的恐懼:害怕「人類」這種生物不再位居食物鏈的頂端、害怕未知的過去。

《巨齒鯊》 (The Meg) 傑森史塔森

冬眠後復甦 死不了的生物是「它」

生物被冰封、陷入長時間的冬眠,之後好似全無異狀地甦醒,這樣的概念突破了生命所能承受的臨界線,但並非不可能。誠如《侏儸紀公園》 (Jurassic Park) 裡伊恩馬康姆博士 (Dr. Ian Malcolm) 所言:

「生命自會找到出路」

古代生物怎麼能夠在冰層裡沉睡,等待清醒、回歸地面的時機到來?

談論「不死生物」時,絕對不能不提到「緩步動物門」 (tardigrades)  — 此類生物中最知名的當數「水熊蟲」 (water bears) 。這種微生物到處都有,且能在幾乎致命的環境中存活,脫水、高溫、極寒、輻射、真空……全都沒問題。

2015 年,北卡羅來納大學的研究團隊復活了一隻被冰封 30 年的緩步動物。牠不但直接回到了小小微生物群體裡,而且還生了 14 隻健康的後代。更令人驚訝的是,這不是牠第一次被復活。早些年前,牠就從被冰封 9 年的狀態下復活過一次。牠們就是死不了。

西伯利亞闊口罐病毒」 (Pithovirus sibericum)

但緩步動物並非不死紀錄保持者。2014 年,科學家發現了一種被冰封在西伯利亞永凍層的「巨大」病毒(與其他病毒相較),它被稱為「西伯利亞闊口罐病毒」 (Pithovirus sibericum) ,是目前所發現的最大型病毒,已經沈睡了至少 34,000 年之久。

這種病毒是從 100 英呎(約等於 30.48 公尺)深的冰層核心中發現。目前,人們認為病毒不是「生物」,也不是「非生物」,它們沒辦法自我複製,但能夠利用其他活細胞來達到複製的目的。不管如何,西伯利亞闊口罐病毒只需要一轉眼的時間,就能從長久的冰封之後復活,讓人印象深刻。

這種能復活的病毒,未來會影響到人類嗎?雖然西伯利亞闊口罐病毒只會獵捕阿米巴變形蟲 (amoebas) ,對人類沒有威脅,但在永凍層中可能還有其他被冰封的微生物,正等待著甦醒。隨著氣候變遷,這些微生物復活後,也許會對人類造成重大影響。若猜測屬實,那地球真的會迎來大災難……只是引發這場災難的罪魁禍首,體積要比史前巨獸小得多。

你以為這種超長休眠狀態,只發生在病毒和微生物身上嗎?錯了。

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